In the Mood for Oud ?

Belleza

La escandalosa vida callejera de la capital tailandesa en el Medio Oriente, poco conocida por los tailandeses o los turistas, ofrece un caos típicamente Bangkokiano de agencias de viajes en cubos, bares de jugos de sandía, 'servicios de traducción', hoteles de buceo para hombres solteros que salen de las austeridades del Islam, y cafés kebab vestidos como discotecas. Pero hay otro olor que siempre me ha llamado la atención: una corriente subterránea olorosa, ligeramente agria, sucia; Un olor a animal de corral con un toque de dulzura. Viene de las perfumerías.




En sus ventanas, se ven hileras de cajas de vidrio repletas de astillas de madera seca, y encima de ellas, frascos de vidrio tapados llenos de un aceite oscuro, de aspecto salobre o de color miel. En el interior, hay mostradores con más cajas de astillas de madera, algunas largas y finamente afiladas, otras más pequeñas y más escamosas. Las ventanas están cubiertas con escritura tailandesa y árabe, pero muy poco inglés.

Las mujeres en abaya negra y niqab de cuerpo entero se paran en las tiendas por la noche, incongruentes en la lujuriosa pell-mell de Bangkok, olisqueando los tapones y discutiendo con los vendedores los precios de estos aceites. Es de estos que emana el olor extraño. El aceite se conoce como oud, y está hecho de madera de agar, también conocida como gaharu, el duramen oscuro y resinoso de un gran árbol tropical de hoja perenne llamado aquilaria que viene en 15 especies distintas.



Los compradores del Medio Oriente compran chips de madera de agar en Bangkok a una fracción del precio que tendrían que pagar en Dubai, Abu Dhabi o Riyadh. Allí, oud es uno de los ingredientes de perfume más caros conocidos por la nariz humana. Usado tradicionalmente en chips de incienso quemados en mezquitas, y empleado con moderación como aceite aromático en el cuerpo, oud ha disfrutado de un prestigio excepcionalmente precioso en el mundo islámico durante siglos. Ahora los perfumistas occidentales están prestando atención a su aroma salvaje e intenso, ya sea derivado de fuentes reales o sintéticas. Oud Wood de Tom Ford fue uno de los primeros, seguido por Oud Ispahan de Christian Dior y Oud Royal de Armani Privé. Marcas de nicho como Kilian, Maison Francis Kurkdjian, Montale y Roja Dove tienen productos oud. Yves Saint Laurent y Lancôme lanzarán nuevas versiones este año. 'Oud fue algo que los perfumistas ignoraron durante muchos años, pero ahora creo que es parte de la paleta', dice Francis Kurkdjian, quien actualmente está trabajando en su quinta fragancia de oud. 'Hay una sensualidad que solíamos tener con notas animales como el ámbar gris'.

Entre la élite saudita y del Golfo, el mejor oud tiene precios astronómicos. Pero también posee un valor cultural, un tipo de nostalgia olfativa que es difícil de entender para los no musulmanes. Se quema en una casa para dar a sus habitaciones una sensación deliciosamente purificada; se regala a esposas, jefes y clientes; impregna la vida árabe de una manera que ninguna otra fragancia lo hace. No tiene equivalente en el mundo occidental.

A pesar de su popularidad en el Medio Oriente, oud proviene principalmente del sudeste asiático. Cuando el interior del árbol se infecta (generalmente por insectos), se desarrollan hongos o moho y se perforan en el árbol, que intenta defenderse creando madera de agar, un duramen resinoso; Esto ralentiza la infección y hace que la madera sobreviviente sea más duradera. El proceso se llama tilosis. El árbol infectado puede continuar esta lucha de vida o muerte durante mucho tiempo, a veces décadas. En aquilaria, la resina defensiva en el duramen es de donde proviene el oud, y los expertos valoran sobre todo los árboles muy viejos, alegando que la resina tiene una complejidad y riqueza de aroma incomparables. Pero tales árboles se están volviendo escasos. Algunos incluso dicen que este 'verdadero oud' casi ha desaparecido.

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Complementan el mercado las plantaciones modernas que 'hieren' los árboles artificialmente para provocar la tilosis, y los cazadores furtivos de árboles, que simplemente raspan la corteza para dejar que la madera se infecte con el hongo Ascomycota. Esto produce una cosecha de madera de agar, aunque el oud producido puede carecer de la complejidad de la que se obtiene de los antiguos árboles silvestres infectados de forma natural. Es como vinos viejos y nuevos, o perlas naturales versus perlas cultivadas.

Oud como ingrediente aromático tiene una larga historia. Los chinos mencionaron que se extraía para el incienso en el centro de Vietnam en el siglo III d. C. A finales del siglo XVI, los comerciantes vietnamitas lo exportaban a China y Japón, donde se ha quemado como incienso durante siglos. Sin embargo, en el mundo islámico, se hizo apreciado como un aceite y como un perfume personal. Pero el perfumista Frédéric Malle dice que el oud es difícil de apreciar para los occidentales y costoso para los orientales, por lo que muchos de los campos están diluidos con pachulí y amyris, una madera considerada por muchos como el sándalo del pobre. 'Es un poco como las fragancias orientales de hace un siglo', dice. 'La gente está pidiendo oud, y se les da una fragancia llamada oud, pero es otra ilusión. No tiene nada que ver con el oud real, al igual que las fragancias 'orientales' no tienen nada que ver con el verdadero Oriente '.

En Dubai, la capital mundial de Oud, la materia prima se compra y se vende a gran escala. En ninguna parte es esto más evidente que en Ajmal Perfumes, el distribuidor más famoso en el Medio Oriente. La tienda Ajmal, dentro del zoco en el centro comercial Dubai Mall, se considera un punto de referencia para los conocedores. Fue allí donde conocí al gerente general joven y suave, Abdalla Ajmal, nieto del fundador y descendiente de una familia de Assam, India, que ha estado haciendo oud durante décadas.

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¿Has olido a oud antes? él me preguntó. 'Para nosotros, recuerda, no es solo una fragancia. Es toda una cultura. Es algo que realmente no podemos explicar a los extraños.

El asistente encendió un madkhan (un pequeño quemador de incienso portátil) con algunas astillas de madera de agar, y pronto el humo perfumado había llenado la tienda. '¿Ver?' Dijo Ajmal. 'Es la esencia misma de la cultura musulmana, en cierto modo. Esta madera es de Assam, la mejor. Nos da todo tipo de emociones, recuerdos '. Agregó que en una cultura en la que casi todos los hombres visten de blanco y todas las mujeres visten de negro, el perfume era una forma de expresar estilo y personalidad.

Ajmal me dijo que el negocio de los oud estaba en auge. ¿Sabía que ahora había vuelos sin escalas entre Assam y Bangkok debido al intercambio de oud?

'Mi padre solía decir que la verdadera madera salvaje es imposible de encontrar en estos días. En los viejos tiempos, ah, podías encontrar oud que ni siquiera podíamos imaginar ahora ', dijo Ajmal. 'Sin embargo, los precios se han disparado. Lo llaman oro negro. Un kilo de madera salvaje de la India ahora puede costar 200,000 dirhams, alrededor de $ 54,000. (El precio más habitual es de alrededor de 30,000 dirhams, o $ 8,000).

Ajmal vende astillas de madera, aceite y perfumes hechos con oud y otros ingredientes, como jazmín y rosa. Una de sus fragancias estaba en una botella de cristal tallado y se llamaba Dahn Al Oudh. Me rocié un poco y lo froté contra mi piel. Inmediatamente un poderoso aroma almizclado surgió de mi muñeca. No tenía nada del olor inocuo, bonito y floral del aroma occidental promedio. Esto era terrenal, sexual y melancólico, y decidí de inmediato usarlo cada vez que me atreviera a ser notado. Pero Ajmal tenía otro punto de referencia para mí. ¿Meadas de camello? preguntó. ¿Puedes oler eso? Eso es algo que algunas personas dicen que oud les recuerda. Pero en realidad es todo un mundo de complejidad olfativa. No hay nada más parecido en el mundo natural.

Dijo que los perfumistas occidentales prefieren crear una esfera de aroma alrededor del usuario. A los perfumistas de Oriente Medio, por otro lado, les gusta crear una especie de renacuajo: una burbuja de aroma con una larga cola. Los usuarios quieren que su fragancia sea notada por todas las personas en su estela olfativa. Los estadounidenses, por el contrario, odian usar algo que huela demasiado fuerte.

'Para nosotros, el perfume es una marca de estatus. Podemos oler incluso a 50 pies la diferencia entre el oud genuino de alta calidad y las cosas artificiales baratas que se fabrican en los laboratorios '', dijo Ajmal. La mayoría de los perfumistas occidentales usan las versiones sintéticas, me dijo, que transmiten una idea de oud en lugar del ingrediente real en sí mismo, pero no sabía dónde encontrar los ejemplos más raros y salvajes de oud. 'Todos tienen sus fuentes, sobre las cuales son bastante reservados. Es donde están los árboles silvestres, donde no han sido destruidos. Pero sería difícil encontrarlos por su cuenta. Solo los comerciantes en el terreno saben dónde se pueden cosechar los árboles de aquilaria silvestres.

¿Hasta qué punto llegarán los perfumistas orientales y occidentales para encontrar árboles tan raros y frágiles?




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Albert Vielle, una empresa de suministros con sede en la capital europea de perfumes de Grasse, Francia, se dedica a adquirir madera de agar. El CEO de la compañía, Georges Ferrando, es bien conocido en el negocio secreto de los perfumes franceses como un comprador fanáticamente escrupuloso de productos botánicos y maderas de muchas fuentes, ya sea neroli de Túnez o madera de agar de alta calidad de Laos. Él suministra material a Kurkdjian, entre otros.

En Laos, trabaja con un comerciante igualmente intenso llamado Francis Chag naud, que ha vivido en el país durante 25 años y que se ha propuesto crear uno de los mejores oud del mundo (según Ferrando). Con ese fin, Chag naud está protegiendo y preservando los árboles aquilaria cada vez más raros del país. Volé a Vientiane, la capital de Laos, para encontrarme con los dos.

Laos tiene una población de solo 7 millones. Es una de las naciones más pobres del mundo, y la mayor parte de su superficie está cubierta por bosques tropicales. El PIB per cápita es de solo $ 3,000 al año; participar en el comercio ilegal de aquilaria es irresistible para muchos agricultores de Laos. La misión de Chagnaud ha sido hacer que el comercio sea legítimo y obtener una recompensa justa para los agricultores de las compañías de perfumes en París. En los bistros franceses de Vientiane, sobre interminables jarras de vino tinto, los dos hombres hablaron con encantadora erudición y pasión sobre los cientos de bosques raros que producen los hermosos y enigmáticos bosques de Laos. En la fábrica de Chagnaud, en las afueras de Vientiane, nos mostraron alrededor de su laboratorio abarrotado y excéntrico, que está lleno de extraños y exóticos aceites y esencias, y maderas de las profundidades de los bosques de Laos.

'No puedo decirte en dos oraciones lo que todo esto significa para mí', dijo Chagnaud. 'Parte de esto es patriótico. El perfume es enormemente importante para Francia. Pero sobre todo es para la gente de Laos, para proteger los bosques del robo. Oud es una cosa misteriosa y sorprendente, mágica y rara, pero la única forma de preservarla es cosecharla con mucho cuidado y respeto.

Al levantarnos al amanecer del día siguiente, condujimos en la camioneta de Chagnaud, llena de polvo, incrustada de polvo, durante siete horas hasta la remota ciudad forestal de Kam Keut, no lejos de la frontera vietnamita. Durante la Guerra de Vietnam, me dijo, los estadounidenses arrojaron tantas bombas sobre los bosques que innumerables árboles aquilaria resultaron heridos y, por lo tanto, comenzaron a producir madera de agar invaluable. 'Una cosa increíble', dijo, 'que algo tan malvado eventualmente pueda producir algo tan hermoso'.

En el camino visitamos algunas de las destilerías de oud de bosques de Chagnaud al borde de la carretera. Aquí, en el calor sofocante, los trabajadores transportaron leña para los fuegos, cortaron en trozos enormes troncos de acuario y colocaron las astillas húmedas en sábanas para secarlas.

El fuerte olor a madera de agar era tan distintivo aquí como lo era en las calles de Bangkok o en el Dubai Mall. Más tarde esa noche, deambulamos por las calles frías y brumosas de Kam Keut escuchando transmisiones de noticias comunistas desde los altavoces de la esquina. Chag Naud me dijo que el contrabando de aquilaria era un gran problema aquí; muchos pueblos habían crecido alrededor de árboles preciosos, y no al revés, como una forma de protegerlos de los traficantes de Laos y vietnamitas. Los aldeanos sabían exactamente lo valiosos que eran los árboles oud.

A la mañana siguiente, condujimos algunos kilómetros hacia el campo, a través de bosques sublimes llenos de delicados y plumosos árboles de Aquilaria, y encontramos un pueblo que había sido construido alrededor de unos pocos árboles vírgenes. En el centro de la aldea había una vista extraña: un enorme árbol cercado con un letrero que lo identificaba como perteneciente a Agroforex, la compañía de Chagnaud. Era la aquilaria más grande que habíamos visto hasta ahora.

'Pagué $ 5,000 por eso', dijo Chagnaud. No voy a cortarlo tampoco. Lo estoy protegiendo para los aldeanos. Colocamos una cerca alrededor para que los contrabandistas vietnamitas no se atrevan a tocarla. Así de loco se ha vuelto, la sed de oud.

'De hecho', dijo Ferrando más tarde, mientras caminábamos de regreso al camión, 'de todos los productos que vendo, oud es el más misterioso para mí'. El negocio de los perfumes tiene que ver con el dinero. Pero cuando vienes aquí ves que hay más que eso. Cuando pienso en cómo surgieron estas cosas de la naturaleza, estoy asombrado ''.

'¿Pero te pondrías oud en tu persona?'

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'Ah, esa es otra pregunta. No estoy seguro.'

En mi camino de regreso a Bangkok llevé el oud de Dubai. La mujer tailandesa sentada a mi lado, pensando que no entendía, se volvió hacia su esposo y dijo en voz baja, detrás de su mano: 'Esto farang sentado a mi lado, huele a granja.

'Sí', dijo el marido suavemente. 'Es bastante desagradable, ¿no?'